Вы даже не слышали о лучшей книге Антона Чехова

Мы знаем Чехова как гениального драматурга и автора ироничных рассказов. Но, возможно, главная его книга, создание которой потребовало от писателя настоящего подвига — очерк о жизни северных каторжан «Остров Сахалин».

Сложно поверить, но сегодня она ценится в Америке и Европе гораздо больше, чем у нас. Например, о ней восторженно отзывался один из отцов «новой журналистики» американский классик Том Вульф:

Удивительная книга Чехова «Остров Сахалин». Автор замечательных пьес и рассказов в зените своей славы отправился в русскую колонию для преступников на побережье Тихого океана, чтобы описать тамошнюю жизнь — без прикрас, перемежая свой рассказ нравоучениями, эссе и статистическими выкладками, но со многими великолепно выписанными сценами (особенно хорош рассказ о полицейских).

Корреспондентское удостоверение Чехова

Сахалин — остров в восточной части России. С 1869 он был объявлен местом ссылки, до начала ХХ века большинство жителей острова составляли каторжане.

Чехов отправился на Сахалин в 1890 году, чтобы изучить его. По итогам поездки он выпустил книгу, которую определил как «путевые заметки». Но это не были случайные наблюдения из окна кареты.

Чехов отнёсся к путешествию предельно серьёзно: перед отъездом изучил более ста работ путешественников, монографии ученых, этнографические материалы, записки чиновников 17–19 веков. По приезде на Сахалин он три месяца занимался переписью населения, заполнив несколько тысяч учётных карточек. Попутно писатель близко знакомится с жизнью островных поселенцев и их бытом. Всё это он делает, уже будучи больным туберкулёзом.

Положение людей на острове ужаснуло Чехова:

Вопрос, на какие средства существует население Александровска, до сих пор остается для меня не вполне решенным. Допустим, что хозяева со своими женами и детьми, как ирландцы, питаются одним картофелем и что им хватает его на круглый год; но что едят те 241 поселенцев и 358 каторжных обоего пола, которые проживают в избах в качестве сожителей, сожительниц, жильцов и работников?.. Тут много неясного, и я остановился на предположениях, что в Александровске … большим подспорьем в жизни служат нелегальные средства. Покупка арестантских вещей и сбыт их большими партиями в Николаевск, эксплуатация инородцев и новичков-арестантов, тайная торговля спиртом, дача денег в ссуду за очень высокие проценты, азартная игра в карты на большие куши, — этим занимаются мужчины. А женщины, ссыльные и свободные, добровольно пришедшие за мужьями, промышляют развратом. Когда одну женщину свободного состояния спросили на следствии, откуда у нее деньги, она ответила: „Заработала своим телом“.

Вернувшись из поездки, Чехов три года работает над книгой, сортируя и анализируя собранные материалы.

Обложка отдельного издания 1895 года

«Остров Сахалин» сначала увидел свет в виде журнальных статей в 1893 году и был опубликован в качестве самостоятельного издания в июне 1895 года. Коллеги Чехова по литературному цеху не оценили его труд, писатель был разочарован: «Книжка — ни на что не пригодилась, … никакого резонанса она не вызвала». Но писатель был не совсем прав: публикация описаний плачевного положения каторжан на острове Сахалин вынудила Министерство юстиции и Главное тюремное запустить реформы в области ссылки и каторги.

На фото: Антон Чехов (в первом ряду в светлом) в кругу родных и знакомых на крыльце дома перед отъездом на Сахалин.